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 Combate Naval de la bahía de Chesapeake. 16 / III / 1781 
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Combate Naval de la bahía de Chesapeake.


Se compone de dos combates navales, que tuvieron lugar, durante el año de 1781, en las proximidades de la bahía que les da el nombre, situada en el costa Este o Atlántica de lo que gracias a ellas serian los Estados Unidos de Norteamérica, y en las que como acuerdo entre el Rey de Francia y el de España, se llevaron a efecto por la Independencia de las trece colonias británicas, en estos territorios, y que fueron libradas entre los franceses y los británicos, pues los españoles las libraban en la costas de España y Portugal, por ser paso obligado de los convoyes británicos, en su rumbo a estos territorios.



El primero de estos combates ocurrió el día dieciséis de marzo del año de 1781, como consecuencia de una operación combinada de las fuerzas de tierra y mar francesas, en combinación con los rebeldes norteamericanos, emprendida para reducir al general Benedict Arnold, que traidor a Washington, dominaba la Virginia Oriental desde el comienzo del año.



Para cumplir el cometido que dentro de dicho plan, correspondía a la marina francesa, de impedir el socorro por mar a dicho general, partió el día ocho de marzo una escuadra francesa de Newport, al mando del vicealmirante Destouches.



Una escuadra británica, a las ordenes del vicealmirante Arbuthnot, se encontraba fondeada en la bahía de Gardiner, en el extremo oriental de Long Island, y el día diez se le informó por despachos recibidos, del movimiento de la escuadra francesa y los probables propósitos de Destouches, lo que le decidió a tratar de impedirlos en los posible.



Para este fin se hizo a la mar este mismo día y favorecido por el viento del noroeste, que dificultaba el avance de los franceses, se adelantó a ellos, avistándose ambas escuadras frente a la bahía de Chesapeake, el día dieciséis, cuando la británica se hallaba a unas treinta y dos millas del cabo Henry.

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20 Ago 2006 12:54
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<<Los franceses se quejaron, de que los británicos les habían podido adelantar, porque sus buques estaban forrados de cobre, mientras que los suyos no, esto lo dirigieron a su Gobierno, para que utilizara todos los medios para ponerle remedio>>.



A pesar del mal tiempo, pues era tormentoso y con tan poca visibilidad, que cada escuadra, desde su navío de cabeza de la línea no se podía distinguir al último de la retaguardia, así como que el viento tampoco era favorable, pues momentáneamente había rolado al Oeste, no permitiendo entrar en la bahía a ninguna de las dos escuadras, por lo que éstas se dispusieron a contender.



Sobre las 0800 horas, el viento roló al nornoroeste, por lo que les dio la ventaja a los franceses, quien en primer pensamiento fue el de entrar en la bahía, para su abrigo desembarcar al destacamento de infantería que transportaba.



Por lo que viró por avante y tomó la bordada de tierra, penetrando en la bahía, donde desembarcó a la tropa.



Cumplido este fundamental cometido, pudo quedarse al resguardo de la bahía, posición envidiable, mientras se mantuviera la dirección del viento, pues los británicos no podían penetrar sino realizaban la maniobra, que les dejaría sotaventados, mientras los franceses, aun dentro de la bahía, tenían el viento a favor.



Pero las dotaciones de sus navíos, en particular y por medio de los oficiales, ardían en deseos de medirse con los británicos, por lo que decidido, dio la orden de levar anclas y hacerse a la mar.



Ambas escuadras eran de fuerzas parecidas, con una ligera ventaja para los británicos, que tenían mayor peso de andanada.



Los franceses alineaban a ocho navíos de dos puentes, uno de ellos en realidad era una gran fragata.

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20 Ago 2006 12:55
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Los navíos era los siguientes: Conquérant, de 74 cañones; Jasón, de 64; Ardent, de 64; Duc de Bourgogne, de 80 e insignia de Destouches; Neptune, de 74; Romulus, de 44; Evéillé, de 64 y Provence, de 74.



Los británicos disponían también de ocho navíos, pero uno de ellos era de tres puentes siendo: Robust, de 74 cañones; Europe, de 64; Prudent, de 64; Royal Oak, de 74, e insignia de Arbuthnot; London, de tres puentes y 98 cañones; Adamant, de 50; Bedford, de 74 y América, de 64.



Durante toda la mañana, en tanto que la escuadra francesa se encontraba en el interior de la bahía, roló el viento continuamente; pero a las 1100 horas se fijó en la dirección nordeste, empeorando el estado de la mar.



Además los británicos volvieron a tener el barlovento, mientras que los franceses, en cambio, para poder salir de la bahía, se hallaron sotaventados.



Sobre las 1130 horas la abandonó y pudo formar su línea de combate, e inmediatamente que se halló fuera pudo el almirante francés ceñir mura a babor.



Sobre las 1300, las dos escuadras navegaban a barlovento, mura a babor, estando la francesa como una cuarta por delante de la británica, que esta y otra vez por los nuevos forros de cobre, le iba acortando la distancia que les separaba, y siempre guardando el barlovento.



Fuera porque tenía a dos navíos con la arboladura algo averiada o más probablemente, por pensar que podría utilizar durante el combate las baterías bajas de sus navíos, que a barlovento tal vez le hubiese sido muy difícil por la mar gruesa reinante, Destouches ordenó a sus buques virar por redondo sucesivamente, desfilando ante la cabeza de la línea británica y logrando situarse en línea de combate a sotavento de los británicos.

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20 Ago 2006 12:58
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Esto sucedía sobre las 1330 horas más o menos, poco después de esta maniobra, la escuadra británica, que había continuado su rumbo inicial a barlovento, se encontró de través con los navíos franceses, momento en dio la orden de virada por redondo a tos sus navíos y que se preparasen para el combate.



El almirante británico, había dado instrucciones a sus tres navíos de la vanguardia para que, al comenzar el combate, arribaran sobre la línea francesa y doblaran a la vanguardia de la misma.



Confiaba en que con la ejecución de esta maniobra, que trataba de coger entre dos fuegos a la vanguardia francesa, se decidiría la acción a su favor, pues los tres navíos de la retaguardia, entre los que figuraba el gran tres puentes London, se bastaría para tener en jaque al resto de la escuadra francesa.



Comenzó un vivísimo cañoneo entre ambas vanguardias, tras lo que el navío Robust, que era el cabeza de la línea británica, seguido del Europe y del Prudent, arribaron sobre los dos navíos franceses de la cabeza, que eran el Conquérant y el Ardent, con la intención de virar, y ganar barlovento y así doblar a la línea francesa.



Por espacio de una hora sostuvieron estos navíos un terrible fuego, pero lograron impedir que los británicos doblaran la línea, maniobrando muy hábilmente con el fin de tras ganar barlovento, entremezclarse con ellos.



Por otra parte, Arbouthnot, que para realizar su intento debía haber esperado a cerrar los claros existentes en su línea, no logró hacer entrar en el combate a su centro y retaguardia, hasta bastante tiempo después de iniciado el encuentro, cuando sus navíos habían ya sufrido mucho bajo el fuego de los franceses.

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20 Ago 2006 13:00
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Además si ordenaba virar para intentar apoyarles, se exponía a recibir el fuego de enfilada de los seis navíos franceses aún indemnes, pues los dos de cabeza, que iniciaron el combate estaba en tal mal estado como sus atacantes, fuego al que su línea no podía responder debidamente.



En ese instante el navío London, de tres puente y 98 cañones aprovechando un claro existente en la línea francesa, maniobró con el evidente intento de cortarla, pero se le interpuso de través el pequeño Romulus, de 44, que con su mitad de andanada hizo frente al gigante enemigo, el cual desistió ante la actitud del francés y ciñendo, se incorporó a su línea.



Sobre las 1530 horas, cuando los tres navíos británicos y los dos franceses de las vanguardias se hallaban casi desmantelados e incapaces de continuar el combate, Destouches les ordenó a los dos suyos, que tomaran la otra vuelta y, a un largo, salieran del enfrentamiento, mientras que él, con sus seis navíos restantes, forzando vela a sotavento, desfiló ante los tres navíos enemigos, disparándoles a su paso su andanada de estribor a la que los buques británicos, desamparados y desmantelados , casi no pudieron ni responder.



Si se hubiera mantenido de través sobre los tres navíos de la vanguardia británica y continuado el cañoneo, es muy probable que no hubiesen podido salvarse, dado el mal estado en que se hallaban, más la manifiesta indecisión o incapacidad del almirante británico para acudir en socorro de sus navíos.



Pero el almirante francés, probablemente por el riesgo que estaban corriendo sus dos navíos muy maltrechos de la vanguardia, pues ambos estaba a punto de irse a pique, y ahora para empeorar las cosas se habían puesto a barlovento, por lo que podían ser atacados por toda la línea británica, algunos de los cuales estaban muy próximos, no viró, como debiera, para continuar el cañoneo, sino que tomó la otra vuelta, con los navíos averiados.



Sobre las 1630 horas, se dio por terminado el combate, en el cual y sin ninguna duda los británicos habían levado la peor parte, ya que la mayoría de sus navíos estaban medio desmantelados, y en una situación que les imposibilitaba proseguir el combate, incluso el tres puentes London, estaba con graves averías.










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Bibliografía:

Enciclopedia General del Mar. Garriga. 1957. por Ángel Dotor.

Thayer Mahan, Alfred. Influencia del Poder Naval en la Historia. Partenón. Buenos Aires. Argentina. 1946.

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20 Ago 2006 13:05
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Traducción al español por Huan Manwë para phpbb-es.com