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 Combate Naval de Ouessant. 27 / VII / 1778. 
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Combate Naval de Ouessant. 27/ 7/ 1778.


Tuvo lugar el día veintisiete de julio del año de 1778, cerca de la pequeña isla que le da el nombre, situada frente a la costa bretona, entre una armada británica al mando del almirante Keppel, contra otra francesa que mandaba el almirante conde D’Orvilliers.


Este fue el primer combate naval de la guerra que sostuvieron, el Reino Unido, contra Francia en primer lugar y a la que se unió posteriormente España, en ayuda y defensa, de los independentistas de las trece colonias norteamericanas en poder de los británicos.


La monarquía francesa reconoció en seguida dicha proclamación de independencia, siendo el seis de febrero de éste mismo año, cuando se suscribió un tratado de alianza ofensiva y defensiva, entre los independentistas norteamericanos y el gobierno de Francia, lo que provocó el rompimiento de relaciones diplomáticas entre los dos reinos, haciéndose oficial el día trece de marzo siguiente.


La declaración de guerra quedaba hecha, pero las intervenciones militares quedaron suspendidas, por la acción diplomática de España, que permitió retrasar los combates durante unos meses, los cuales fueron aprovechados por los dos combatientes, para hacer los grandes preparativos para el enfrentamiento.


España se uniría a Francia, al año siguiente, participando muy duramente en la defensa de la independencia norteamericana.


La potencia naval de la Francia del rey Luis XIV, quien había demostrado gran interés en pro de desarrollar al máximo su poder naval, había surtido su efecto, por lo que al estallar esta guerra, la nación gala disponía de sesenta navíos de línea, con setenta mil marineros para dotar a su ya fuerte marina.
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01 Ago 2006 10:59
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A la espera, que no se hizo esperar demasiado, de que el Rey de España se uniera a la lucha, por lo que se añadirían otros sesenta navíos de línea más, por lo que la flota combinada sería de ciento veinte unidades, cifra sin duda superior a la que pudieran presentar los británicos.


Los navíos franceses eran, por lo general, de mejor diseño y mayores que los británicos, a los que superaban en peso de andanada.


Durante bastante tiempo la armada francesa había carecido de grandes navíos de tres puentes, que sucedieran a las magnificas unidades de tal clase que integraron las escuadras del Rey Sol.


Pero ahora se trataba de subsanar tal falta, y por eso se estaban construyendo los nuevos tres puentes del tipo Bretagne, enormes moles de madera con 110 bocas de fuego, que no tenían igual en aquellos momentos.


No obstante los navíos británicos eran, por lo general, más rápidos que los galos ya que éstos no habían adoptado aún el forro de cobre, innovación generalizada en la Real Armada británica, con la cual aumentaban considerablemente la velocidad de las unidades, que portaban este aditamento.


Luis XVI, dispuso se constituyeran dos grandes escuadras, para combatir a los británicos.


La de Tolón partiría, cruzando el océano Atlántico al teatro de operaciones, en las aguas americanas a fin de sorprender en las de Delaware a la escuadra británica de lord Howe, que era bastante inferior en número a la francesa.


La de Brest, que era mucho más poderosa que la de Tolón, mantendría en jaque a la británica metropolitana.
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01 Ago 2006 11:00
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Así, si se daba la ocasión, se procuraría ocupar la isla de Albión, pues se mantendría a un ejército de entre ochenta a noventa mil hombres, que estaría en las cercanías de la costa, dispuesto para ser transportado para ser desembarco en ésta acción.


Se le dio el mando de esta escuadra de Brest, al almirante conde de D’Orvilliers, un excelente marino, que desplegó una gran actividad, para en poco tiempo alistar los navíos que se hallaban fondeados en el puerto, consiguiendo que a primeros de junio del año de 1778, estuvieran dispuestos para hacerse a la mar a treinta y dos navíos y quince fragatas, más algunas unidades menores.


Los preparativos en el puerto de Portmouth, los estaba realizando al mismo tiempo el almirante en jefe de la flota del canal Keppel, que logró alistar una formidable escuadra, haciéndose a la mar el día trece de junio con veinte navíos, al poco de salir descubrió a dos fragatas francesas, a las que se les dio caza y rindió, informándose por la documentación, que en ellas halló, de que la flota francesa estaba compuesta de treinta y dos unidades, por lo que decidió regresar al puerto de partida, llegando el día veintisiete de junio, donde se dedicó a activar más navíos, por lo que el día nueve de julio, se volvió a hacer a la mar, pero esta vez con treinta navíos de línea.


A todo esto, el almirante francés, se había hecho a la mar con su escuadra al completo, en dirección a la isla de Ouessant.


Poco después del medio día del veintitrés de julio se avistaron ambas escuadras, a unas sesenta y cinco millas al oesnoroeste de dicha isla, con un tiempo muy malo.


Se dedicaron a maniobrar durante toda la tarde, sin decidirse a atacarse porque la británica quería ganar barlovento, que era la posición que tenían los franceses y éstos para conservarlo, pero luchando con los continuos cambios de viento.
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01 Ago 2006 11:01
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El día veinticuatro, al amanecer, ambas armadas se hallaban muy desordenadas: pero D’Orvilliers continuaba a barlovento y ordenó arribar para aproximarse a la escuadra enemiga, con la intención únicamente de observarle mejor, pero no de combatir, pues con su posición a barlovento, podía perfectamente aceptar o rehusar el combate a voluntad.


Durante un espacio de tiempo dio la sensación de que iba a atacar, pero de pronto calmo el viento, lo que le hizo temer que se realizara un cambio de él, acogiéndole en una posición comprometida para su escuadra si quedaba sotaventada, por lo que inmediatamente ordenó virar por contramarcha, alineándose luego la escuadra pero ya a una distancia prudencial y por la amura de estribor.


Durante los días veinticinco y veintiséis, ambas escuadras estuvieron maniobrando incansablemente para ganar barlovento, que el hábil D’Orvilliers no dejó de perder, a pesar de que el tiempo seguía siendo tempestuoso y las súbitas variaciones del viento les dificultaba enormemente las maniobras.


El día veintisiete de julio amaneció, con el tiempo despejado y viento del oessudoeste. Las dos flotas, distantes entre si unas cinco millas, navegaban recibiendo el viento por babor proa al oesnoroeste; Keppel disponía en su escuadra de treinta navíos de línea; pero de ellos siete eran de tres puentes; con uno de 100 cañones y seis de 90 y veintitrés de dos puentes; uno de 80 cañones, quince de 74 y siete de 64, totalizando 2.278 bocas de fuego.


La vanguardia de su escuadra estaba al mando del vicealmirante Harland, que enarbolaba su insignia en el navío Queen de tres puentes y 90 cañones; en el centro estaba el propio Keppel, enarbolando su insignia en el Victory, de tres puentes y 100 cañones y la retaguardia al mando del contralmirante Palliser, que enarbolaba su insignia en el navío Formidable, de tres puentes y 90 cañones.
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01 Ago 2006 11:04
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La escuadra francesa, estaba compuesta por treinta y dos navíos de línea, pero solamente dos eran de tres puentes; uno de 110 cañones y el otro de 92, siendo el resto de dos puentes; tres de 80 cañones, trece de 74, doce de 64, uno de 54 y uno de 50, lo que totalizaba 2.276 bocas de fuego, por lo que la diferencia era de sólo dos piezas a favor de los británicos, a pesar de que en número los franceses tuvieran dos navíos más, por lo que las fuerzas enfrentadas no podían ser más iguales.


La vanguardia francesa esta al mando de Duchaffault, que enarbolaba su insignia en el navío de dos puentes Couronne, del porte de 80 cañones; en el centro el propio D’Orvilliers, que enarbolaba su insignia, en el soberbio tres puentes de nueva construcción Bretagne, de 110 cañones y la retaguardia al mando del duque de Chartres, que enarbolaba su insignia en el navío Saint Esprit, de 80 cañones.


Por los efectos del temporal la retaguardia británica se había sotaventado, en relación al resto de su escuadra, Keppel ordenó <<caza a barlovento>> y D’Orvilliers, al observar la ejecución de la maniobra, creyó que la intención del almirante enemigo, era la de envolver a su propia retaguardia, por lo que, para evitarlo, ordenó virar en redondo a toda su escuadra, lo que produjo la inversión total de la escuadra (como Villeneuve en Trafalgar), quedando la retaguardia de vanguardia y viceversa.


Ésta maniobra, produjo, a su salida, el haberse aproximado mucho a la escuadra enemiga, además el viento había rolado al Sur, ésta no viró, manteniéndose así durante una media hora, hasta que de nuevo roló el viento, entrando del Oeste, la escuadra británica viró en redondo, siguiendo las aguas de la escuadra francesa y formando un ángulo agudo con ésta, por lo que, dado que entonces el viento, que se había fijado del Oeste, favorecía a su escuadra, Keppel podía esperar a la retaguardia francesa, para cortarla y envolverla.


Pero D’Orvilliers, siempre atento a las maniobras del enemigo, que de antemano sospechaba ordenó de nuevo virar en redondo.
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Por lo que su maniobra, demostró una vez más su gran habilidad y formación marinera, pues al terminar la acción su línea quedo casi perfectamente formada, con lo que evitó que el enemigo, pudiese concentrar toda sus fuerzas sólo sobre su retaguardia y cuando la cabeza de la escuadra británica, alcanzó a la división del duque de Chartres, que era la retaguardia francesa, la encontró de la otra amura perfectamente formada y cerrada, asó como el resto de la escuadra francesa, con lo que Keppel, no pudo atravesar la línea gala.


Por ello ambas escuadras pasaron de vuelta encontrada, iniciándose un duro cañoneo que tomaba incremento según ambas líneas avanzaban y entraban en contacto, alcanzando su intensidad máxima a medio día y prolongándose hasta las 1500 horas en que la retaguardia británica, que originalmente era la vanguardia y a la que las diversas maniobras ordenadas por su almirante en jefe Keppel, la habían separado del centro a sus órdenes y dejado expuesta al fuego concentrado de una quincena de navíos franceses, por lo que resulto sotaventada, y la mayor parte de sus navíos desamparados y con muchas averías.


D’Orvilliers ordenó entonces a su vanguardia, antes retaguardia, al mando del duque de Chartres, que virara en redondo y pasara a sotavento del resto de su escuadra, que seguía manteniendo a barlovento, con lo que parte de la escuadra británica quedaría cogida entre dos fuegos.


Pero la vanguardia francesa, bien por que no advirtiese las señales que desde el Saint Esprit, tal vez por la espesa humareda producida por el cañoneo, bien por cualquier otra causa, no ejecutó la maniobra en el momento oportuno, y cuando intento realizarla, ya no era a tiempo, pues la vanguardia británica, antes retaguardia, a las ordenes de Harland, amenazando a la vez con coger entre dos fuegos a la división del duque de Chartres, si en ese momento realizaba la anterior maniobra.


De resultas de todos estos cambios de dirección D’Orvilliers, perdió el barlovento, pero su línea seguía perfectamente formada.
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Pero en cambio la escuadra británica, la había perdido por completo, estando sus buques en una situación del mayor desorden.


A pesar de los esfuerzos del almirante británico Keppel, al que tampoco le obedeció su vanguardia al mando de Palliser, mientras que muchos de los navíos de la retaguardia, muy estropeados de aparejo, apenas podían maniobrar.


Por lo que sobre las 1700 y vista la imposibilidad de volver a formar la línea de nuevo con su escuadra, Keppel hizo las señales pertinentes y se alejó del lugar del combate.


Este combate terminó con un resultado indeciso, porque no se había perdido ningún navío de las dos escuadra.


Aunque en realidad fue una victoria francesa, pues fueron los que se quedaron dueños de la mar, mientras los británicos fueron los que lo abandonaron.


Además habían sufrido mucho menos sus buques, que los del enemigo, pues se pudo ver con claridad que se retiraban muy mal tratados y algunos con graves daños en la arboladura y velamen.


De resultas de este combate los almirantes Keppel y Palliser, fueron sometidos a un consejo de guerra, pues el resultado no había sido del agrado del Almirantazgo.




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Bibliografía:

Enciclopedia General del Mar. Garriga. 1957. por Ángel Dotor.

Thayer Mahan, Alfred. Influencia del Poder Naval en la Historia. Partenón. 1946. Argentina.

Compilado por Antonio Luis José Martínez y Guanter.



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Traducción al español por Huan Manwë para phpbb-es.com