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 Los Portaaviones VII 
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Nuevo mensaje Los Portaaviones VII
Los Portaaviones en el Atlántico-Mediterráneo


Casi al mismo tiempo que se volvían las tornas en la guerra del Pacífico con la expulsión de los japoneses de Guadalcanal, en gran parte debido a la actuación de los portaaviones norteamericanos, al otro lado del globo los portaaviones también estaban jugando una baza decisiva en otros dos puntos clave para el desenlace final del conflicto.

El primero de estos puntos fue la derrota de los ejércitos del Eje en la Batalla del Alamein el 23 de octubre de 1942, en la que desempeñó el más importante papel la gran inferioridad en hombres, municiones y carburantes, que atenazaba al mariscal Rommel, Mariscal alemán, y que había sido causada por el corte de las líneas de suministros por aire y por mar a través del Mediterráneo.

La fortaleza sitiada de Malta había sido un factor vital en este planteamiento; pero este factor estuvo a punto de verse forzado a ser abandonado de no haber sido por las desesperadas operaciones que se montaron para hacer llegar buques de suministro hasta la isla.

A la primera de estas operaciones se la designó con el nombre de "Harpoon".

Un convoy de seis grandes buques mercantes con su escolta próxima de un crucero antiaéreo, nueve destructores y cuatro dragaminas, iba a ser apoyado en su travesía de Gibraltar al Estrecho de Sicilia por un acorazado antiguo, tres cruceros, ocho destructores y los veteranos portaaviones Eagle y Argus (la edad media de ambos era de cuarenta y siete años).

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HMS Eagle


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HMS Argus


Las valiosas unidades nuevas de la flota no podían arriesgarse dentro de las aguas del Estrecho; tal y como había quedado demostrado en el episodio del Illustrious; y desde la pérdida del Ark Royal, debida al ataque de un submarino en noviembre de 1941, incluso los viejos portaaviones eran auténticas perlas "inapreciables, como lo demuestra su constante empleo en estas importantes operaciones.

Como de costumbre en esta clase de acciones se prepararon las cosas de tal forma que el convoy y la escolta directa alcanzasen la entrada de los estrechos al atardecer del 14 de junio de 1942, y en este momento la fuerza de apoyo daría media vuelta y habría de regresar a Gibraltar.

Por tanto, de las veinticuatro horas finales del viaje, el convoy tendría que depender exclusivamente de su propia escolta para su defensa y tan pronto como empezara las primeras horas del día, de la cobertura aérea que pudiera darle la propia isla de Malta.

De todas formas, si el convoy podía ser llevado sin tropiezos hasta la entrada del Estrecho, la mitad del tiempo más peligroso estaría ya pasada.

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29 Nov 2010 00:20
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Nuevo mensaje Re: Los Portaaviones VII
A lo largo de las inacabables horas de sol del 14 de junio los cazas de los portaaviones tendrían sobre sí la tarea de enfrentarse con los aviones enemigos que despegaban continuamente de los aeródromos de Cerdeña y Sicilia.

Haciendo un riguroso estreno, había a bordo del Eagle 16 de los nuevos Sea Hurricanes, con los que la flota tendría que arreglarse hasta que entrara en servicio algo más eficaz; eran adaptaciones navales de los ya anticuados Hurricanes con base en tierra. Por lo menos, tenían mejores características que los" biplazas Fulmar, seis de los cuales se repartieron entre los dos portaaviones.

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Sea Hurrican


Contra la posibilidad de que intentaran atacar al convoy fuerzas navales italianas de superficie y al mismo tiempo para dotarlo de protección antisubmarina, se embarcó también en el Argus una formación de 18 aviones torpederos Swordfish.

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Fairey Swordfish stringbag


Cuando amanecía el 14 de junio, un día despejado, con cielo azul y ligera brisa en popa, se preparaban todas las dotaciones para una jornada de intensa acción.

Ciertamente no se equivocaban, aunque hasta las 10-00 horas no sonó la primera alarma procedente de los operadores de radar.

Los cazas del Eagle estaban ya patrullando en el aire y lograron su primer triunfo derribando un avión de una formación de aviones torpederos italianos Savoia que se preparaban para atacar.

Desde ese momento hasta las 21-00 horas se sucedieron casi sin pausa, ataque tras ataque.

El máximo esfuerzo logrado para la utilización de la pequeña fuerza de cobertura, fue el poder mantener, al menos, en el aire constantemente cuatro aviones a la vez y a veces hasta seis Hurricanes, los cuales operaban desde el Eagle para dar protección cerrada a gran altura y dos Fulmars del Argus para la defensa contra los vuelos rasantes de los aviones torpederos enemigos.

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Fairey Fulmar


A lo largo de toda la mañana y toda la tarde se sucedieron los ataques de los caza-bombarderos, de los aviones torpederos y de los bombarderos de alta cota italianos escoltados por los cazas.

Seis de ellos fueron derribados por la caza propia, y otros varios más por el fuego antiaéreo de los buques.

Tres Hurricanes se perdieron, uno de ellos derribado por la propia artillería antiaérea.

Ninguna de las bombas causó el menor daño, pero en cambio no pudieron eludirse los ataques torpederos en masa.
El crucero Liverpool fue alcanzado y tuvo que regresar a Gibraltar a remolque de un destructor, llegando a puerto sin más novedad, a pesar de una serie de nuevos ataques con bombas y torpedos lanzados contra él.

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HMS Liverpool


Un mercante del convoy resultó hundido.

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29 Nov 2010 22:23
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Sin embargo, cuando la tarde iba pasando, el convoy y su escolta iban sintiéndose satisfechos con la marcha de los acontecimientos.

Estaban llegando ya al alcance de los campos de aviación enemigos de Sicilia y a eso de las 18-20 horas hicieron aparición los Junkers-88 alemanes que concentraron su ataque sobre los portaaviones, pero fueron acosados por los Hurricanes y los Fulmars y sólo consiguieron colocar impactos en las proximidades de los blancos.

Llega entonces un ataque combinado y en masa de aviones torpederos italianos, Ju-88 y Stukas.

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Savoia Marchetti SM 79 Sparviero


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Junkers Ju-88


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Junkers Ju-87 “Stuka”


En el torbellino de las explosiones antiaéreas, de las bombas y del rugido de los aviones en picado, resultaron derribados tres cazas ingleses y otros tres aviones enemigos, pero ni un solo torpedo o bomba alcanzó su objetivo.

Este fue el último ataque del día, en el que 11 aviones del Eje fueron abatidos por los Hurricanes y Fulmars y otros muchos resultaron averiados y quedaron fuera de servicio, mientras que la artillería antiaérea se acreditaba ocho victorias más.

Cuando cayó la noche, el convoy sin escolta inmediata, habiendo ya abandonado la zona la fuerza de apoyo lejano, hizo cara al enemigo navegando a todo vapor hacia un nuevo día, pleno de acontecimientos, en el que una formación de cruceros italianos vino a ayudar en el ataque a sus aviones.

Aunque la fuerza de caza de Malta desplegó para dar protección al convoy, ésta no podía nunca ser tan efectiva como la que le habían dado los portaaviones.

Los bombarderos en picado alemanes irrumpieron y consiguieron hundir a tres mercantes más.

Solamente dos buques de carga consiguieron llegar a Malta; pero aun así eso sólo fue lo preciso para poder conservar la fortaleza y mantenerla en pie de guerra durante dos meses más que fueron vitales.

Sin embargo, en agosto de 1942 la fortaleza de la isla estaba otra vez al borde de su existencia.

Sin nuevos suministros tendría que sucumbir y rendirse.

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30 Nov 2010 00:47
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Un nuevo convoy fue formado para llevar a cabo otro desesperado intento de acercarse hasta la isla; 13 buques de carga y el petrolero Ohio cruzaban el estrecho de Gibraltar en las primeras horas del 10 de agosto de 1942.

El alto mando naval italiano estaba debidamente informado de la operación que se proyectaba y totalmente determinado a impedir que el convoy llegase a Malta.

En los aeródromos de Cerdeña y Sicilia una gran flota de 784 aviones alemanes e italianos, de bombarderos, bombarderos en picado y aviones torpederos, había sido reunida, así como un buen número de aviones de reconocimiento.

Además se estacionaron nueve submarinos entre Mallorca y Argelia atravesados en la ruta hacia Malta; 11 más esperaban a la boca del Estrecho de Sicilia, en donde 23 lanchas torpederas estaban también listas para atacar durante la noche.

Finalmente, una fuerza naval de superficie formada por cruceros y destructores se reunió para interceptar el paso del convoy en el mismo centro del Canal.

Los ingleses habían utilizado todos los buques de guerra que estaban disponibles en aquel momento.

Los dos modernos portaaviones Victorius e Indomitable se juntaron al viejo y trabajado Eagle, como principales componentes del soporte aéreo de la flota, la cual incluía también a los acorazados Nelson y Rodney, tres cruceros antiaéreos y 20 destructores.

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HMS Victorius


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HMS Indomitable


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HMS Nelson


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HMS Rodney


Otra fuerza compuesta por tres cruceros, un buque antiaéreo y 13 destructores estaba preparada para dar escolta final al convoy durante las últimas veinticuatro horas del viaje, entre la boca del Estrecho y Malta.

Con el convoy navegaba también en los primeros días, el viejo Furious, cargado con 38 Spitfire que despegarían para que por sus propios medios llegaran a Malta incorporándose a su fuerza aérea, en una operación que sería la última de varias más análogas llevadas a cabo por estos viejos portaaviones para lograr el esfuerzo aéreo de la isla.

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Escuadrilla de Supermarine Spitfire


El enemigo descubrió al momento el pase del convoy a través del Estrecho.

Tan pronto como el convoy se encontró al Sur de Mallorca el 11 de agosto, quedó sometido a una estrecha vigilancia aérea contra la que los cazas de los portaaviones intentaron en vano entablar combate, ya que los Junkers-88 que se empleaban en esta persecución eran demasiado rápidos.

Fue a primera hora de ese día cuando la formación sufría el primer golpe.

La línea enemiga de patrulla submarina estaba bien emplazada y así el submarino alemán U-73, mandado por Rosenbau se encontró metido de lleno dentro de la formación de los portaaviones, con cuatro torpedos alcanzó al Eagle y envió al fondo del mar a este veterano buque en ocho minutos con 200 hombres de su tripulación.

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U-73 en Sant Nazaire


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El Capitán Rosenbau, saludando desde la vela del U-73


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Hundimiento del HMS Eagle

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30 Nov 2010 19:41
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La defensa de cazas había quedado reducida a 6 Hurricanes y 16 Fulmars a borde del Victorious, 10 Martlet (la versión británica del Wildcat) y otros 24 Hurricanes en el Indomitable.

Ninguno de ellos pudo tomar parte en la defensa contra el único ataque aéreo enemigo, que aquel día se desplegó hábilmente planeado de tal forma que llegó cuando ya había comenzado a anochece: y los cazas no lograron descubrir a los aviones enemigos por falta de luz.

El ataque en sí fue bastante menos hábil y ni un solo buque resultó dañado por los 36 aviones bombarderos y torpederos alemanes que realizaron el ataque y en el que fueron derribados tres de ellos por el fuego antiaéreo de los buques.

Fue un comienzo alentador para el gran combate aéreo que se avecinaba. Pero al alba eran tan soló 70 millas las que separaban a los buques de los aeródromos de Cerdeña, precisamente en el momento en que se esperaban los nuevos ataques aéreos lanzados desde ellos.

El 12 de agosto iba a ser, ciertamente, un día bien aprovechado. A primera hora los cazas despegaron y liquidaron a dos aviones italianos que mantenían el contacto aéreo con el convoy.

Dos horas después interceptaban los primeros ataques, unos 20 Junkers-88; los centinelas de la flota fueron vitoreados cada vez que los bimotores enemigos entraban en barrena para estrellarse en el mar o rompían el contacto arrojando su carga de bombas perseguidos por los cazas.

El ataque falló y seis aviones alemanes fueron derribados.

Al mediodía se produjo un intento mucho más ambicioso, llevado a cabo por un ataque coordinado con más de 100 aviones, entre Torpederos, bombarderos, caza-bombarderos y bombarderos en picado.

Varios bombarderos italianos ensayaron un nuevo proyectil la motobomba, que era un torpedo que descendía con paracaídas y que en el agua desarrollaba una trayectoria circular.

También desde un hidroavión italiano se controlaba por radio otro aparato sin piloto y cargado de bombas que habría de estrellarse contra su objetivo.

Afortunadamente no funcionó el sistema de control y el aparato sin piloto derivó hacia la costa africana, en donde capotó.

Aunque el Victorious tuvo una gran suerte escapando de una bomba que le lanzó un caza-bombardero y que vino a caer sobre la cubierta de vuelo sin explotar, lo cierto es que la formación de bombarderos en picado alemanes fue la que consiguió el principal éxito del ataque.

Fue interceptada en vuelo por los cazas cuando se dirigía hacia el convoy y solamente once aviones consiguieron seguir adelante en su misión, pero concentrándose sobre uno de los mercantes consiguieron un impacto directo de bomba que perforó el casco explotando debajo, mientras que otras varias, encuadrando al buque y alcanzándolo, le obligaron a detenerse.

Abandonado solo, aún conseguiría volver hacer avante horas más tarde, pero descubierto de nuevo fue finalmente hundido por dos aviones torpederos.

Esa tarde, mientras el convoy se abría paso a través de la barrera submarina que le estaba aguardando, se lograba hundir a un sumergible italiano y averiar a otro en la acción y aún hubo que esquivar otros ataques aéreos de menor importancia.

Pero al atardecer el convoy llegaba al alcance de los aviones desde los aeródromos sicilianos y de los terribles bombarderos en picado Stukas.

Y en efecto, a las 18-30 horas llegaron éstos acompañados de los Junkers-88 y de los Savoia torpederos con su correspondiente escolta de cazas.

Los Hurricanes, Fulmars y Martlet se avalanzaron sobre ellos derribando siete; los aviones torpederos lanzaron sus torpedos a excesiva distancia, resultando alcanzado uno de los destructores de la escolta; pero los bombarderos avanzaban con una decisión tal que no era posible detenerlos; una forma¬ción de Stukas y de Junkers-88 se avalanzó sobre el Indomitable y logró tres blancos.


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Grumman Martlet


Su cubierta de vuelo blindada no fue perforada, pero quedó con grandes averías y fuera de servicio, por ello los cazas del buque tuvieron que tomar cubierta en el Victorius.

Llegó entonces el momento en que la fuerza naval de apoyo y sus portaaviones debía de abandonar al convoy y su escolta próxima.

Excepto la pérdida de un carguero, lo cierto es que habían protegido con éxito al convoy durante un largo día y en medio de un continuo y masivo ataque.

Más de 30 aviones enemigos habían sido para entonces derribados por la pequeña fuerza de cazas anticuados, con la pérdida de 13 aviones propios.

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30 Nov 2010 22:52
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Los portaaviones ya no podían hacer más y no era prudente arriesgarlos en las estrechas aguas del canal de Sicilia, exponiéndolos a soportar el peso total de los ataques masivos enemigos montados desde los aeródromos que quedaban a un paso.

El convoy con su escolta se adentró en la oscuridad. Una prueba terrorífica tenía aún por la proa.

Asaltado durante la noche por submarinos, lanchas torpederas, bombarderos y aviones torpederos y al día siguiente por los ataques masivos de la fuerza aérea contraria sufrió grandes pérdidas.

Los cruceros Manchester y Cairo de la escolta fueron hundidos; los cruceros Nigeria y Kenya resultaron torpedeados y averiados.

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HMS Manchester


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HMS Cairo


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HMS Nigeria


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HMS Kenya


Sólo cinco buques del convoy, tres de ellos averiados, incluyendo al petrolero Ohio, que era vital, alcanzaron el puerto de Malta.

Pero fue lo suficiente por muy poco margen, para poder sostener a Malta hasta que llegara el alivio en noviembre, tras la Batalla del Alamein.

Las graves pérdidas causadas por los aviones del enemigo durante el último día del paso del convoy, habían dejado bien claro que no hubiera podido llegar a su destino ni un solo barco si no hubiera sido por la defensa prestada por los portaaviones durante el 12 de agosto

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01 Dic 2010 00:21
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El otro punto crucial de la guerra en el que los portaaviones jugaron un papel vital, fue la victoria sobre los submarinos alemanes en la Batalla del Atlántico.

Y no fueron precisamente los rápidos y superdotados aeródromos flotantes que operaban con las escuadras sustituyendo con el peso de sus bombarderos a la artillería de grueso calibre de los acorazados; fueron, por el contrario, los pequeños portaaviones, antiguos buques mercantes convertidos y destinados en principio a desempeñar una misión fundamentalmente defensiva, y que llegaron, al fin, y convertirse en lo que luego se denominaron portaaviones de escolta.

Los ingleses y los norteamericanos concibieron la idea de la creación de tales buques, prácticamente al mismo tiempo.

El inglés Audacity, que era una sencilla cubierta de vuelo superpuesta al casco de un mercante alemán capturado y sin ascensor ni hangar, fue el primero que entró en servicio, en junio de 1941.

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El M/V Hannover antes de su reconversión en portaaviones de escolta HMS Audacity


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HMS Audacity


Ideado para dar protección de caza contra los ataques a los convoyes por parte de los aviones alemanes de largo alcance, llevaba a bordo seis Martlet, pero durante las operaciones con los cuatro convoyes de la ruta Reino Unido-Gibraltar, a los que escoltó en su corta carrera, sus aviones demostraron también ser útiles para participar en las operaciones antisubmarinas.

En el cuarto viaje tomó parte importante en el notable descalabro inflingido a los submarinos que atacaron un convoy que regresaba en diciembre de 1941 y en cuyas operaciones cuatro submarinos fueron hundidos, dos aviones alemanes derribados, y tres más ahuyentados, contra dos barcos perdidos del convoy.

Desgraciadamente el Audacity resultó también hundido por el torpedo de un submarino, pero se había demostrado claramente la excepcional utilidad de este nuevo tipo de buque.

Inmediatamente se ordenó la conversión de otros buques.

Entre tanto en los Estados Unidos se construía un tipo de buque de portaaviones auxiliar, mucho más estudiado, partiendo del mercante Long Island, un carguero de 7.886 toneladas, de motor y 16 nudos de marcha, al que se dotó de una cubierta de vuelo conectada con un hangar por medio de un solo elevador.

Unos 20 aviones podían ser puestos a operar desde el buque.

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USS Long Island


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Hangar del USS Long Island

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01 Dic 2010 19:28
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Un generoso programa de construcción de tales buques fue puesto en marcha en los Estados Unidos partiendo de similares conversiones de mercantes o petroleros, pero a medida que fue creciendo la demanda de esta clase de nuevos buques se empezaban a construir expresamente, utilizando las técnicas de prefabricación y producción en cadena.

Los primeros 50 buques fueron denominados clase Casablanca, y fueron seguidos por los de la clase Commencement Bay, un proyecto mejorado y más al día.

Vamos a referirnos a la primera de estas dos clases, es decir, la procedente de los cascos mercantes transformados.

A continuación del éxito del Audacity, los ingleses seleccionaron cinco cargueros en construcción para su reacondicionamíento; al mismo tiempo, aceptaron el préstamo de seis más procedentes de la versión norteamericana, el primero de los cuales entró en servicio en Inglaterra con el nombre de Archer (ex-Mormacland norteamericano) en el mes de noviembre de 1941.

Fue seguido por otros tres más durante los seis meses siguientes, a saber, Avenger, Bíter y Dasher.

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HMS Archer


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El Río Hudson (HMS Avenger), Río Paraná (HMS Biter), y Río de la Plata (HMS Charguer) transformándose en los astilleros Sun Shipbuilding & Drydock Co, en Chester U.S.A.


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HMS Avenger


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HMS Bíter


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HMS Dasher


Aunque estos buques estaban destinados en principio a tomar parte en las operaciones de escolta de convoyes, en donde se necesitaban inevitablemente para llenar el vacío aéreo del Atlántico, que no podía ser cubierto por los aviones con base en tierra, la escasez general de portaaviones disponibles y la necesidad de cobertura de caza embarcada, como una necesidad inexcusable para las grandes operaciones del desembarco aliado en el Norte de África, obligó a los ingleses a emplearlos también para esta última misión.

Ello comportaba nuevas modificaciones del proyecto que unidas a la corrección de las lógicas deficiencias de la puesta a punto inicial, obligaron a retrasar la entrada efectiva en servicio hasta finales de 1942.

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01 Dic 2010 22:30
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Nuevo mensaje Re: Los Portaaviones VII
El Avenger fue el primero en poder demostrar su utilidad cuando en agosto de 1942 fue incorporado a la escolta del convoy PQ18 destinado a Rusia.

El convoy inmediato anterior en esta ruta, el PQ17, había acabado en desastre, al que contribuyeron los aviones Torpederos y los bombarderos alemanes destacados en el Norte de Noruega.

El Avenger iba por tanto destinado primordialmente a cumplir funciones de defensa de caza, para !o que embarcó a bordo 12 Sea Hurricanes, versión naval, y seis más de repuesto.

Sólo tres Swordfish para la lucha antisubmarina llevaba a bordo, pero demostrarían su gran valor por encima de la escasa proporción de su número, al localizar y mantener alejados a los submarinos enemigos en 16 ocasiones y participando además en la destrucción de tres de ellos.

En cambio el papel defensivo de la caza comenzó muy mal, puesto que los Hurricanes que estaban desperdigados pretendiendo dar caza a los aviones enemigos de reconocimiento, no pudieron oponerse a un ataque con bombas llevado a cabo por seis Junkers-88, seguido inmediatamente por otro más masivo, efectuado por más de 50 Heinkel-111 y Junkers-88.

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Heinkel-111


Ocho buques del convoy se perdieron.

Aunque un último y más pequeño ataque fue impedido por los Hurricanes, que derribaron seis aviones enemigos, escapando el convoy indemne, el comandante del Avenger, como él mismo confesó en su parte de campaña, sostuvo que la actuación de su buque y de su aviación de caza había sido deficiente, en esta ocasión.

Al día siguiente estaba bien alerta en el momento del ataque cuando éste se produjo.

Para contrarrestar el primer ataque, 22 aviones torpederos que atacaban en vuelo rasante, estaban ya en vuelo nueve Hurricanes que entraron inmediatamente en acción.

Once aviones enemigos fueron vistos precipitarse en el agua; otros arrojaron los torpedos y se retiraron; el convoy escapó sin haber sido tocado.

Otro ataque aéreo, éste con bombas, que se produjo después no re-sultó más eficaz.

Después se produjo una nueva pausa y en seguida llegó un nuevo ataque más ruidoso y feroz llevado a cabo por 25 Heinkel torpederos que fueron también interceptados por los Hurricanes que se pegaban rabiosamente a sus colas cuando intentaban perforar la casi compacta barrera de fuego de los buques de escolta y de los mercantes.

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Heinkel-111, lanzando un torpedo


Tres de los cazas cayeron víctimas de ese mismo fuego antiéreo, pero los pilotos fueron rescatados rápidamente por los buques de escolta; solamente un torpedo hizo blanco alcanzando un buque mercante cargado de municiones.

Como consecuencia de la explosión el buque se desintegró y el que le seguía en la fila del convoy por su popa resultó averiado mientras que un Heinkel era al mismo tiempo destruido por la propia explosión.

Nuevos bombardeos esporádicos se sucedieron aún durante más de una hora, pero no lograron absolutamente nada.

Cuando acabó la jornada los aviones atacantes contabilizaban un mal saldo: 24 habían sido vistos caer al agua y además los Hurricanes recababan para sí otros cinco derribos más y tres probables, mientras que otros 14 habían resultado averiados y emprendieron en tal estado el largo vuelo de regreso a su base.

De hecho, el total de las pérdidas alemanas fue de 33 aviones torpederos, seis bombarderos Junkers-88 y dos aviones de reconocimiento de un total de 337 aviones enviados contra el convoy, 102 de los cuales eran aviones torpederos.

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El resultado se notó al día siguiente, cuando más de 70 bombarderos alemanes llegaron por encima de las nubes que ocultaban la vista del convoy y sólo fugazmente varios aviones se atrevieron a perforar las nubes para lanzar sus bombas sin orden ni concierto antes de ascender rápidamente de nuevo a una altitud segura.

No fueron más agresivos ni tuvieron más éxito los alemanes después de que el Avenger abandonase al resto de la escolta del convoy para unirse al convoy que regresaba a la patria, y el PQ18 completó su viaje a Rusia sin más pérdidas.

La Lutfwaffe dejó prácticamente aislado al convoy de regreso.

El comportamiento del Avenger con el PQ18 había sido una espléndida demostración del alto valor de los portaaviones de escolta, tanto para misiones antisubmarinas como para la defensa de caza.

Si él y sus buques gemelos hubieran podido ser dedicados a misiones de escolta, en las rutas transatlánticas de los convoyes, habrían evitado las graves pérdidas que se produjeron durante el invierno que se avecinaba y aun en los primeros meses de 1943 y hubiera hecho crisis mucho antes la Batalla del Atlántico.

Pero intervinieron activamente en la Operación Torch, el desembarco anglo-americano en África del Norte en noviembre de 1942.

El Dasher, el Avenger y el Bíter fueron empleados para dar cobertura de cazas hasta que las propias fuerzas aéreas aliadas pudieran establecerse ellas mismas en tierra firme.

El Archer, que al final corrigió sus defectos iniciales, llegó también a escena dando escolta a un convoy norteamericano de tropas, como lo hicieron del mismo modo los portaaviones norteamericanos, antiguos petroleros transformados, Sangamón, Chenago, Suwannee y Santee.

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USS Sangamon CVE-26


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USS Suwannee CVE-27


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USS Chenago CVE-28


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USS Santee CVE-29


Estos portaaviones utilitarios prestaron servicios valiosísimos en estas operaciones anfibias, tanto en el Mediterráneo, en donde los ingleses desempeñaron un gran papel durante los desembarcos en Salerno como en el Pacífico, en donde los portaaviones de escolta norteamericanos asumían la aportación aérea a las fuerzas de asalto en todos los desembarcos que se hacían de isla en isla.

Fue, empero, en medio del Atlántico en donde lograron sus mayores éxitos con la consiguiente repercusión en el teatro europeo.

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El prolongado empate de la Batalla del Atlántico había llegado a su punto crítico cuando los ataques de los submarinos, formados como manadas de lobos, se concentraban sobre los convoyes en lo que se llamó el "Black Gap" (Hueco Negro) en donde la protección aérea podía únicamente ser mantenida y de forma intermitente además, por la débil fuerza de los Liberator de largo alcance destinados a estas misiones, puesto que el resto de estos aviones estaba absorbido por los bombardeos estratégicos sobre la retaguardia alemana.

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Consolidated B-24 Liberator


Por otra parte los esfuerzos combinados de las escoltas de superficie y aérea se transformaron en un auténtico desafío para los submarinos. Pero en cuanto se llegaba al "Black Gap", la escolta naval sin apoyo aéreo, se veía frecuentemente desbordada por el número de sus enemigos y por la cuantía de las desastrosas pérdidas que sufrían los convoyes.

En marzo de 1943 los hundimientos fueron tan numerosos que toda la concepción del sistema de convoyes tuvo que ser totalmente reconsiderada.

El número de aviones de largo alcance se aumentó de 17 a un total de 30 hacia finales de marzo.

Pero lo más importante de todo fue que este mes contempló al primer portaaviones de escolta operando ya con un convoy.

Se trataba del norteamericano Bogue, este buque no consiguió, ciertamente, ningún resultado espectacular entonces, ya que además la escolta de convoyes es esencialmente una misión de suyo poco relumbrante; pero en tanto en cuanto sus aviones Avenger estuvieron en el aire, los submarinos se vieron forzados a sumergirse, impidiéndoles conseguir posiciones óptimas de ataque sobre los buques y los convoyes pudieron navegar felizmente, aun en medio de las líneas de patrulla submarina que les estaban esperando.

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USS Bogue CVE-9


En abril entró en acción el primer grupo inglés de apoyo antisubmarino, formado en torno al portaaviones Bíter, con nueve Swordfish y tres Martlet embarcados.

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HMS Biter D-97 (USS Biter BAVG-3)


Fue enviado a proteger un convoy que se dirigía al Oeste y que estaba siendo atacado por los submarinos; seis aviones participaron en la destrucción de un submarino de los dos que fueron hundidos en la acción; pero lo más importante de todo fue que el convoy pasó intacto a través de la concentración de submarinos.

Aún más impresionante fue la semana completa de constantes duelos con los submarinos que intentaban concentrarse sobre dos convoyes de regreso, uno de los cuales iba protegido por el Bíter.

A pesar de la mar gruesa y del tiempo tempestuoso con el que únicamente los sólidos y maniobreros Swordfish habían podido operar desde la pequeña cubierta oscilante de un portaviones de escolta, en nueve ocasiones fueron detectados submarinos enemigos, siendo obligados a sumergirse y siendo uno de ellos hundido en cooperación con la fuerza de buques de escolta.

Los dos convoyes consiguieron pasar sin pérdidas a través de la zona infectada de submarinos.

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En el mes de mayo, tanto el Bogue como el Archer lograron éxitos positivos en la escolta de convoyes.

El primero consiguió el primer hundimiento de un submarino por un avión de un portaaviones de escolta día 22, cuando uno de sus Avenger echó a pique al U-569.

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U-569 atacado desde el aire con cargas


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Hundimiento del U-569


Al día siguiente un Swordfish del Archer, armado con cohetes, logró una victoria similar hundiendo al U-752.

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HMS Archer


Todo esto, unido al incremento en el número de aviones terrestres de gran autonomía, consiguió ir cerrando poco a poco el "Black Gap" y con ello lograr la victoria en la Batalla del Atlántico.

Durante el mes de mayo no menos de 41 submarinos fueron hundidos, 25 de ellos por la escolta aérea y de superficie de los propios convoyes; los comandantes de los submarinos no conseguían acosar más en sus ataques; las pérdidas de los convoyes empezaron rápidamente a ser cada vez menores; el día 22 de mayo el almirante Doenitz tiró la esponja en el campo del Atlántico Norte por lo que al ataque de convoyes se refiere y ordenó regresar a la patria a todos sus submarinos.


Entonces fueron enviados a operar en rutas más al Sur, entre los Estados Unidos y el Norte de África, en donde otro "hueco negro" que quedaba fuera del alcance de la aviación basada en tierra, se presentaba bastante atrayente.

Pero muy pronto los submarinos fueron, del mismo modo, derrotados en este nuevo escenario por los portaaviones de escolta que operaban en grupos "Hunter-Killer".

Los aviones de los portaaviones norteamericanos Bogue, Core, Santee, Card y Block Island hundieron no menos de 24 submarinos durante los últimos siete meses de 1943.

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USS Core CVE-13


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USS Card CVE-11


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USS Block Island CVE-21

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02 Dic 2010 13:41
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En 1944, los grupos de portaaviones de escolta norteamericanos hundieron otros 16 submarinos, incluyendo el U-505 que fue capturado intacto por el Guadalcanal (Los Estados Unidos, no apresaban un barco desde 1812) y sus unidades de escolta.

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USS Guadalcanal CVE-60, con su presa al fondo.


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U-505 Capturado


En este período los grupos de portaaviones de escolta ingleses lograron 17 hundimientos de submarinos, la mayoría de ellos en aguas del Atlántico, durante las misiones de escolta de los convoyes destinados a Rusia.

Antes de que volvamos al teatro de la guerra en el Pacífico para seguir el curso de las amplias operaciones en las que los portaaviones agrupados en poderosos Grupos Operativos llegaron a formar la mayor flota de guerra del mundo hasta entonces conocida y dominaron totalmente la escena, es importante recordar una operación final de los portaaviones de escolta en aguas europeas.

Insignificantemente en comparación con las operaciones del Pacífico, era sin embargo importante para las proporciones europeas y de gran interés como demostración del destronamiento del acorazado por la aviación naval embarcada.

El acorazado alemán Tirpitz, desde su llegada a las aguas noruegas a principios de 1942, había sido una constante amenaza al paso de los convoyes que se dirigían a los puertos rusos del Norte y forzaba a los ingleses a tener que mantener una importante Flota Metropolitana ante la posibilidad de que iniciase alguna salida esporádica al Atlántico.

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Tirpitz


Varios intentos para eliminarle llevados a cabo por bombarderos de la RAF habían fracasado, pero en septiembre de 1943 al fin fue gravemente averiado en una precisa y audaz operación ejecutada por submarinos ingleses de bolsillo.

El barco quedó entonces fuera de servicio durante seis meses; pero para mayo de 1944 ya se supo que había sido reparado y que se encontraba listo y en condiciones de poder hacerse a la mar para efectuar sus pruebas.

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03 Dic 2010 00:02
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Para entonces, el arma Aérea británica había reequipado un número de sus escuadrillas con cazas Grumman Hellcat y Vought Corsair, así como con Wildcats Mk5, los cuales tenían el suficiente radio de acción para poder escoltar a una formación de los nuevos aviones torpederos y de bombardeo Barracuda y se decidió montar un ataque utilizando esta combinación de aviones.

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Grumman Hellcat Mk1


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Vought Corsair


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Grumman Wildcats Mk5


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Fairey Barracuda MkI

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03 Dic 2010 17:20
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Desde los portaaviones de escuadra Victorious y Furious despegaron dos oleadas de ataque de 21 Barracudas cada una, con 40 cazas de escolta para cada oleada desde los propios portaaviones de escuadra y desde los portaaviones de escolta Emperor, Searcher, Fencer y Pursuer.

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HMS Victorious


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HMS Furious


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HMS Emperor D98 (Pybus CVE-34)


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HMS Searcher D40 (CVE-22)


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HMS Fencer D64 (CVE-14 Croatan)


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HMS Pursuer D73 (CVE-17 St. George)


En un polígono de pruebas de bombardeo en Loch Eriboll, una profunda ría en la costa Norte de Escocia, se hicieron las prácticas preliminares y los ensayos previos antes de que la fuerza de portaaviones se concentrase el día 2 de abril de 1944 por la tarde a unas 220 millas al Noroeste de Altenfiord, cerca del Cabo Norte.

Allí estaba amarrado el Tirpitz tras las redes antitorpedos y rodeado por una barrera de generadores de humo que podían hacerlo desaparecer de la vista en cosa de pocos minutos.

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03 Dic 2010 17:45
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El Tirpiz en Kaafjord el 30 de marzo en 1944, unos días antes del ataque


Al amanecer del día siguiente se llegó al punto de despegue, previsto a unas 120 millas del objetivo.

Con un cielo azul despejado la primera oleada de ataque de 21 Barracudas despegó del Victorius y la correspondiente escolta de cazas del propio Victorius y del Porsuer, Emperor y Searcher, y desplegando la formación para dificultar su detección por el radar enemigo puso rumbo hacia el objetivo.

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Barracuda despegando para el ataque al Tirpiz desde el HMS Victorius


Los Barracudas iban armados algunos con bombas perforantes de 700 kilogramos, otros con semiperforantes de 225 y unos pocos llevaban granadas de metralla para lograr el mayor número de bajas entre el enemigo e incluso cargas antisubmarinas cuyos posibles impactos próximos al buque podían causarle averías bajo la línea de flotación.

En la escolta de cazas los Corsair daban protección a gran altura, mientras que los Hellcats y Wildcats estaban destinados a atacar la artillería antiaérea de tierra y del propio Tirpitz.

Estando a unas 50 millas de la costa la formación subió hasta 2.500 metros y en seguida se produjo la primera señal de alarma en el Tirpitz, que en aquel momento estaba levando anclas para salir del perímetro de sus redes de protección.

Inmediatamente los generadores de humo se pusieron en funcionamiento, pero no habían cubierto más que una gran parte del buque cuando los Hellcats y Wildcats se descolgaron por encima de los montes próximos lanzándose sobre las baterías antiaéreas de tierra y del buque cuyas direcciones de tiro quedaron muy pronto averiadas.

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Momento del ataque al Tirpiz el 3 de abril de 1944


A continuación llegaron los Barracudas picando desde los 2.500 metros y realizaron su ataque en el espacio de un minuto, logrando un buen número de blancos, hiriendo al comandante del Tirpitz y sembrando la confusión por todo el buque.

Un Barracuda fue derribado muriendo su tripulación. El resto escapó indemne.

Aproximadamente al mismo tiempo, la segunda oleada comenzaba su vuelo formada por 19 Barracudas de los dos portaaviones de escuadra y 39 cazas procedentes del Victorius, Pursuer, Emperor y Searcher.

Cuando llegaron sobre el objetivo las cortinas de humo lo ocultaban completamente, pero esta medida perjudicaba más a las baterías antiaéreas del propio acorazado que a los bombarderos, quienes apenas tuvieron dificultades en lanzar sus bombas consiguiendo con ello algún impacto más.

Las baterías antiaéreas, cegadas por el humo, solamente pudieron derribar un bombardero y ni un solo caza.

Alcanzado por 14 bombas, el acorazado fue gravemente averiado y aunque pudo volver a hacerse a la mar al cabo de tres meses, ni llegó a poder adquirir su puesta a punto definitiva como unidad de combate, quedando relegado al papel de batería flotante costera en el puerto de Tromso.

Allí fue definitivamente hundido por las bombas de 5.000 kilogramos de los bombarderos de la RAF.


FIN Los Portaaviones VII



Fuentes: De Trafalgar a nuestros días Vol IV, Editorial Delta // Navíos & Veleros, Editorial Planeta –Agostini // Portaaviones, editorial San Martin por Donald Macintyre // La flota de alta mar Japonesa, editorial San Martin, por Richard Humble.//Brithis Aircraf 1939/45 Osprey. Chris Henry, Battle of the Coral Sea, Ed. Naval Institute Press// La Guerra Naval en el Mediterráneo, Luis de la Sierra- Ed. Juventud // La Guerra Naval en el Atlántico, Luis de la Sierra- Ed. Juventud,


Imágenes: fuentes anteriores, Wikipedia, Imperial Japanese Aircraft Carriers 1921-45, Profile Wars Ships, US Navy Aircrft 1923-45, Encyklopedia Okretov, Royal Navy, RAF Museun, Naval History, aircraftinformation, 24 flotilla,La Bancarella Aeronautica, Bundersarchiv, Departament of history naval, Naval historical center, dixiewing.org, Maritime Quest, archivos personales

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03 Dic 2010 19:21
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Traducción al español por Huan Manwë para phpbb-es.com